Aprender a Debatir

3. Falacia post hoc, ergo proter hoc (después de, luego a causa de)

a. Historias sobre esta falacia

  • Efecto placebo

Foto de un hombre sentado en el suelo meditandoEl llamado efecto placebo consiste en creer que al tomar previamente una sustancia, que no tiene ningún medicamento en su composición, se produce una curación. Así, por ejemplo, el médico puede poner al enfermo una inyección con agua, en lugar de con medicamento. Los síntomas del paciente pueden mejorar con esa sustancia, a pesar de que esta sustancia no tiene un poder curativo, gracias a un fenómeno psicológico o psico-fisiológico. El paciente no ha de saber, claro está, que dicha sustancia no es un medicamento. Al tomar antes el placebo, eso le puede parecer que es la causa de la curación. Se cree que una parte importante de la llamada medicina alternativa está basada en el efecto placebo. Ahora bien, que el placebo se tome antes no quiere decir que sea la causa de la curación.

  • La superstición7

"Una pareja inglesa había ganado casi un millón de libras jugando a la lotería. Cuando le preguntaron cuál era la causa de su buena suerte, dijeron que habían acariciado un pato de la suerte hecho de papel en un restaurante de Manchester. ¿Fue esta realmente la causa de la buena suerte? El hecho de que, después de acariciar el pato de papel, les tocara la lotería, no significa que la causa de que les tocara la lotería fueran las caricias al pato de papel. Este fue un hecho puramente casual, no un hecho causal. Muchas personas tienen supersticiones, como llevar un amuleto de la suerte porque otras veces, habiéndolo llevado, se ha producido un caso de buena suerte. Pero, que algo ocurra antes no significa que sea la causa de lo que ha ocurrido." Las supersticiones son mejor asumidas cuando pertenecen a la propia cultura, pero resultan más ridículas cuando pertenecen a otros países.

Dibujo de un pato     Foto de un décimo de lotería      Dibujo de un trébol de cuatro hojas

  • El largo de la falda y la bolsa

Dibujo de una flecha que apunta hacia el sureste          Dibujo de una falda larga

 

   Dibujo de una flecha que apunta hacia el noreste               Foto de una minifalda 

En los años 20, el economista George Taylor relacionó el largo de la falda con los mercados bursátiles con la creencia de que la Bolsa es alcista cuando la moda es llevar la falda por encima de las rodillas y al revés. En los “locos años 20” predominaban las faldas cortas, pero con el crack del 29 se alargaron hasta los talones.

Con la segunda Guerra Mundial, la historia se repite y, más recientemente, en la década de los 60 se pusieron de moda las minifaldas para volver a aumentar la largura de la prenda con la crisis de los 70. Ahora las tendencias en el vestir varían con mayor rapidez, incluso no hay un largo de falta estándar, se usan todos a la vez. Por eso, este indicador pionero ha caído un poco en desuso.

Según Sala Martín8, catedrático de Economía en la universidad de Columbia hay que saber distinguir entre causalidad y correlación. Para explicarlo, el catedrático pone un simpático ejemplo: "la Bolsa ha ido tradicionalmente bien durante las épocas en la que las mujeres llevaban faldas cortas (¡ah, los felices años 20!) y ha bajado en épocas en que las llevaban largas (la gran depresión de los años 30)". Una mala lectura de esta hipótesis sería: "si la Bolsa va bien cuando son cortas y no cuando son largas, al prohibir las largas, forzaremos a que la bolsa vaya bien". En el fondo, lo que hay aquí es la falacia post hoc: la Bolsa va bien después de que predominen las faldas cortas, luego esa es la causa de que la Bolsa vaya bien".

  • La serendipia

La palabra serendipia deriva del inglés serendipity, término acuñado por Horace Walpole, IV conde de Oxford. Este término procede de un antiguo cuento persa en el que se narra la manera en que los príncipes de la isla de Serendip (denominación árabe de la isla de Ceilán, la actual Sri Lanka) encuentran solución a los problemas que se les plantean gracias a un conjunto de casualidades. Este término se utiliza también para referirse al hecho de un descubrimiento afortunado, hecho por casualidad, aunque también se refiere a la habilidad que tiene una persona para dar con el descubrimiento a pesar de que no era lo que estaba buscando. Un golpe de suerte ha ocurrido y alguien aprovecha la oportunidad que se le ha presentado por casualidad y se reacciona adecuadamente ante tal oportunidad.

Un caso muy conocido es el descubrimiento del pos-it o papel autoadhesivo de diferentes colores que se utiliza para poner notas recordatorias en las oficinas. En 1968 un investigador de la compañía 3M llamado Spencer Silver estaba buscando un nuevo adhesivo potente, pero sólo consiguió uno que pegaba poco, y no le dio ningún uso. Este hecho casual fue aprovechado en 1974 por Art Fry. Este se encontraba en una iglesia con un libro de salmos. Tenía los salmos marcados con papelillos en la Biblia. Pero los papelillos se le caían continuamente al suelo. Se le ocurrió que podría pegar los separadores con el pegamento defectuoso encontrado por Spencer Silver. Un día Fry le entregó a su jefe un libro en el que había introducido uno de los separadores. Cuando el jefe le devolvió el libro, le había escrito una nota en aquel papel separador pegado al libro. Con el tiempo se comercializó este invento casual y hoy resulta imprescindible en las oficinas de todo el mundo. Podemos decir, pues, que la casualidad hizo que el pegamento defectuoso de Silver fuese aprovechado por Fry para inventar el pos-it.

b. Definición

La falacia post hoc, ergo propter hoc (después de, luego a causa de), también llamada falacia de la falsa causa, se produce cuando se afirma que un acontecimiento es causa de otro, aunque en realidad se trata de una falsa causa.

Esquema de la falacia post hoc, ergo popter hoc

Sucede el hecho X y, a continuación, ocurre el acontecimiento Y

Por tanto, X es la causa de Y

  • Ejemplo: "El arco iris aparece siempre antes de que cese la lluvia; luego, el arco iris es la causa de que la lluvia cese".
  • Otro ejemplo: "Primero se ve el relámpago, después se escucha el trueno. Luego, el relámpago es la causa del trueno".

Foto de un relámpago

  • Otro ejemplo: Dibujo de una boca sonrienteel Happy Planet Index es un índice alternativo de desarrollo, bienestar humano y ambiental. Su primera publicación fue en el año 2006 y se publica periódicamente cada tres años. Según este índice, en 2012, Costa Rica es el primer país en Felicidad. Decir que "Haber nacido en Costa Rica es la causa de una mayor felicidad" sería un caso de esta falacia. No es el haber nacido allí la causa, sino que allí los índices de bienestar humano son mejores y eso es la causa de la mayor felicidad de los que habitan allí.

 

Medicina contra la falacia post hoc, ergo propter hoc: Debes mostrar que, aunque un hecho (por ejemplo, aprobar un examen) se ha producido después de un cierto acontecimiento (por ejemplo, por llevar un amuleto) esto no significa que el acontecimiento (el amuleto) sea la causa que provoca el citado hecho (aprobar el examen). Trata de mostrar que se trata de una coincidencia, porque el efecto se hubiese producido igualmente (el examen se hubiera aprobado igualmente), aunque no se hubiera dado el acontecimiento anterior, o que el efecto se produjo por otra causa (por lo fácil que era el examen), o que ambos ocurrieron provocados por una causa diferente (aprobar el examen y llevar el amuleto, pueden ser causados por el interés y esfuerzo por aprobar, que lleva a dedicar más horas al estudio y a buscar el amuleto y comprarlo).

c. Para seguir reflexionando sobre las supersticiones y las coincidencias en nuestra vida:

Las supersticiones traen mala suerte.Humberto Eco
Sé también que es tan imposible que el vulgo se libere de la superstición como del miedo.Baruch Spinoza
Mientras que la Iglesia y las religiones se basan en el engaño y la superstición, la religión de la Naturaleza se basa en la verdad y el conocimiento.Ernst Haeckel
La superstición es la religión de las mentes débiles.Edmund Burke
La mente del hombre es como una tienda de idolatrías y supersticiones.Juan Calvino
A pesar de mi escepticismo me ha quedado algo de superstición. Por ejemplo esta extraña convicción de que todas las historias que en la vida ocurren tienen además un sentido, significan algo. Que la vida, con su propia historia dice algo sobre sí misma, que nos devela gradualmente alguno de sus secretos, que está ante nosotros como un acertijo que es necesario resolver.Milan Kundera
... Sólo la casualidad puede aparecer ante nosotros como un mensaje. Lo que ocurre necesariamente, lo esperado, lo que se repite todos los días, es mudo. Sólo la casualidad nos habla. Tratamos de leer en ella como leen las gitanas las figuras formadas por el poso del café en el fondo de la taza... "La Insoportable Levedad del Ser (1984). Libro escrito por Milan Kundera
La superstición en que fuimos educados conserva su poder sobre nosotros aun cuando lleguemos a no creer en ella.Gotthold Ephraim Lessing (1729-1781). Dramaturgo, crítico literario y pensador alemán

 


7. Tomado de Julian Baggini: ¿Se creen que somos tontos?. Paidós, 2010.

8. Tomado de "El economista.es", 12 de Agosto de 2012.

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